“Thirteen  ways  of  looking  at  a  blackbird”  by  Wallace  Stevens  is  a  poem  about  what  it  means  to  really  know  something.  In  this  poem,  Stevens  shows  this  connection  by  writing  a  first  person  poem  about  a  poet’s  observation  and  contemplation’s  when  viewing  a  blackbird.  He  does  this  by  making  each  stanza  an  explanation  of  a  new  way  he  has  perceived  this  blackbird.  First,  he  writes  about  his  physical  perception  of  the  blackbird  as  an  observer.  Then,  he  writes  about  the  his  mental  processes  during  this  time.  These  are  as  the  thoughts  and  perceptions  of  the  blackbird  itself,  as  what  it  must  be  like  to  be  that  bird.  By  the  end,  he  has  concluded  that  by  seeing  this  blackbird,  a  connection  has  been  made  and  he  now  knows  the  blackbird  has  becomes  a  part  of  him.

In  the  first  stanza,  he  focuses  on  the  eye  of  the  blackbird  as  an  outside  observer.  This symbolizes  the  thoughts  and  the  consciousness  of  the  blackbird.  It  is  also  a  transition  from  the  observer’s  perception  to  the  blackbird’s  perception.    In  the  second  stanza,  Stevens  goes  on  to  say  that  he  was  of  “three  minds,  Like  a  tree,  In  which  there  are  three  blackbirds.”  This  was  the  first  time  he  makes  the  connection  between  seeing  the  blackbird  and  him  himself  metaphorically  being  the  blackbird.  He  makes  this  connection  even  more  clear  in  the  fourth  stanza  when  he  says  that  “A  man  and  a  woman  Are  one.  A man and a  woman  and  a  blackbird  are  one.”  In  the  sixth  stanza  he  goes  back  to  being  the  poet  observer  as  he  watches  the  blackbird  fly  by  his  icy  window.  Again  in  the  next  stanza  he  goes  back  to  the  point  of  view  of  the  blackbird  wondering  why  the  men  of  Haddam  only  imagine  golden  birds  instead  of  realizing  the  value  of  the  common  blackbird.

At  this  time,  he  makes  the  connection  that  in  seeing  and  knowing  the  blackbird  it  becomes  a  part  of  himself.  When  he  says  in  the  eighth  stanza  “I  know  noble  accents  And  lucid,  inescapable  rhythms;  But  I  know,  too,  That  the  blackbird  is  involved  in  what  I  know.”  he  is  acknowledging  that  he  is  still  a  poet  but  when  he  sees,  thinks,  and  writes  about  the  blackbird,  in  a  way  he  is  also  the  blackbird.  After  this,  the  black  bird  and  the  poet  observer  are  separated  but  in  the  twelfth  stanza  Stevens  writes  “The  river  is  moving.  The blackbird must be flying.”  This  is  meant  to  show  that  though  the  observer’s  connection  with  the  blackbird    is  made  by  seeing  it,  after  the  blackbird  is  gone  he  still  knows  it.  It is still a part of him.

This poem addresses two things.  First, it addresses the epistemological meaning of  knowing  something.  Philosophically,  it  could  be  said  that  by  seeing  or  thinking  about  another  being  through  its  own  eyes  one  could  make  the  connection  of  knowing  it.  By  knowing  it,  I  mean  knowing  it’s  perception  of  reality.  This  leads  into  the  second  matter  that  Stevens  addresses  in  “Thirteen  Ways  of  Looking  at  a  Blackbird.”  Steven’s  says  that  he  knows  himself  as  a  poet  and  that  is  a  part  of    himself  as  a  person.  However,  since  he  also  knows  the  blackbird,  that  perception  makes  the  blackbird  a  part  of  him  as  well.  This  connection  is  what  goes  into  the  conclusion  “a  man  and  a  woman  and  a  blackbird  are  one.”

Leave a Reply

3 Comments on "13 Ways of Looking at a Blackbird: Analysis"

newest oldest most voted
A.J. K

My classes uses this to have students make their own poem. We are to use the same general idea as looking at any given object and their point of view. In my opinion, it’s a waste of time. It seems to be difficult to look at an object and think of its point of view. Our assignment was only given 2 days. I would need more to be interactive on this self questioning and project.


how dare a school use this as a graded piece of work. if you are trying to use this as a process of self questioning. how can you grade that?


Why can’t a school use it? :/