In  the  “Astronomer’s  Wife”  by  Kay  Boyle,  something  as  simple  as  a  conversation  with  a  plumber  about  a  stopped  elbow  is  enough  to  trigger  an  awakening  in  Mrs.  Katherine  Ames.  When  Mrs.  Ames  realized  that  the  plumber  was  talking  about  something  she  understood  (the  stopped  elbow),  she  realized  that  her  marital  problems  were  not  the  result  of  a  division  between  the  sexes;  instead,  she  realized  that  some  men,  like  the  plumber,  are  as  practical  as  she  is,  and  that  some  other  men,  like  her  husband,  scorn  people  like  her  because  they  are  intellectually  inclined.    Previous  to  this  discovery,  Katherine  did  not  realize  that  there  were  different  kinds  of  men,  and  therefore  she  did  not  realize  that  she  and  her  husband  were  mismatched.

Can We Help with Your Assignment?

Let us do your homework! Professional writers in all subject areas are available and will meet your assignment deadline. Free proofreading and copy-editing included.

Furthermore,  in  her  awakening,  Mrs.  Ames  also  discovers  that  she,  like  the  plumber,  occupies  as  valuable  a  place  in  society  as  the  astronomer,  for  she  does  the  “dirty”  work  to  free  people  like  her  husband  to  have  time  to  think  and  to  discover.  The  scene  in  question  takes  place  after  Mrs.  Ames  has  already  noticed  that  the  plumber  has  a  few  physical  characteristics  that  match  her  own  (such  as  blond  hair),  and  she  is  talking  to  him  as  he  descends  into  the  earth.    The  scene  begins  immediately  after  the  plumber  says  “I  think  something  has  stopped  the  elbow”,  because  this  phrase  was  one  of  the  few  things  that  a  man  has  ever  said  that  Mrs.  Ames  has  understood.    After  the  plumber  has  descended  into  the  ground  before  the  scene,  Mrs.  Ames  is  the  only  one  left.

She  spends  the  entire  duration  of  this  scene  sitting  on  the  grass,  silently  thinking  and  revealing  her  thoughts  to  the  audience.  During  her  course  of  thinking,  Mrs.  Ames  makes  the  important  discovery  that  there  is  a  whole  race  of  practical  people  like  herself,  men  and  women  alike.  She  knew  that  “when  her  husband  spoke  of  height,  having  no  sense  of  it,  she  could  not  picture  it  nor  hear”,  but  strangely  enough,  when  another  man  who  happened  to  be  a  plumer  spoke  of  his  work,  “madness  in  a  daily  shape,  as  elbow  stopped,  she  saw  clearly  and  well”.    Mrs  Ames  finally  realized  during  these  thoughts  that  these  were  two  men  with  two  different  ways  of  life,  and  perhaps  her  way  of  life  suited  the  plumber’s  more  than  the  astronomer’s,  in  that  she  too  could  identify  only  with  daily  concerns.

The  division  between  people  in  her  mind  was  no  longer  just  between  men  and  women;  it  was  now  the  working  and  the  thinking,  those  who  “had  always  gone  up,  [and]  others  who  went  down,  like  the  corporeal  being  of  the  dead”.    She  now  recognized  that  there  were  both  physical  and  spiritual  human  beings,  herself  and  the  plumber  being  the  former,  and  her  husband  being  the  latter.  The  theme  is  revealed  in  the  way  that  these  two  classes  of  people,  the  toilers  and  the  thinkers,  react  to  the  world.    The  people  who  work  with  their  hands,  when  they  see  “weeds  springing  up,  [do]  not  move  to  tear  them  up  from  life”.    In  other  words,  people  like  Mrs,  Ames,  upon  recognizing  something  that  occupies  the  same  position  in  society  that  they  do,  such  as  the  often  ill-  regarded  weed,  do  not  feel  compelled  to  destroy  it.    Weeds,  like  the  workers,  although  considered  ugly,  are  as  necessary  for  nature  to  be  in  balance  as  the  more  beautiful  flower  is.    However,  people  like  the  astronomer  “could  balance  and  divide,  weed  out,  destroy”.

This  indicates  that  people  with  lofty  ambitions,  like  the  astronomer,  do  not  regard  the  common  people  as  necessary  for  the  world  to  run  smoothly,  and  would  rather  obliterate  them.    The  astronomer  does  not  realize  that  by  unclogging  pipes  and  performing  other  such  chores,  those  people  have  allowed  him  to  be  free  to  think  about  large-scale  problems. Interaction  between  the  two  types  of  people  is  necessary,  whether  either  one  realizes  it,  for  the  world  to  function.  The  “Astronomer’s  Wife”  is  an  excellent  short  story  that  brings  out  the  often  forgotten  point  that  both  the  practical  people  and  the  ambitious  dreamers  are  important  for  each  other’s  survival.

While Mrs.  Ames  perhaps  could  never  get  along  without  her  husband,  it  was  no  fault  of  her  own  that  she  didn’t.    She  provided  a  comfortable  existence  for  the  astronomer  so  that  he  would  be  free  to  do  his  work,  and  the  marriage  would  have  been  happier  if  Mr.  Ames  recognized  all  that  she  had  done,  and  had  considered  her  lifestyle  a  valid  one.    Of  course  an  understanding  was  never  reached,  because  otherwise  the  author  would  not  have  been  able  to  illustrate  the  similar  conflicts  that  exist  in  today’s  society  so  well.

Cite this article as: William Anderson (Schoolworkhelper Editorial Team), "Kay Boyle’s The Astronomer’s Wife: Analysis," in SchoolWorkHelper, 2019,
Inline Feedbacks
View all comments